La epidemia del baile

Estrasburgo, 1518

Alberto M. Rodríguez (18/05/2021 07:20)

Desde el año 2019, el mundo convive junto a la pandemia del Covid-19. Pero si revisamos nuestra historia, podemos encontrar otras pandemias y epidemias. Una de las más curiosas fue «La epidemia del baile» ocurrida en 1518. La gente fallecía por bailar…

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Estrasburgo, año 1518. Nos situamos en el mes de julio de 1518. En la ciudad de Estrasburgo una vecina comenzó un baile frenético, su nombre era Frau Trofea. Al cabo de doce o trece horas de bailar sin parar, cayó desmayada cuando llegó la noche. Durante su baile, algunos vecinos más se sumaron a ella. A finales de julio y principios de agosto, eran más de cuatrocientas personas las que no paraban de bailar durante horas y días, hasta caer fulminados o desmayados.

Con el paso de los días, se pidió explicaciones a médicos y expertos y ninguno conseguía dar una respuesta lógica a lo que sucedía. El remedio pareció peor que la enfermedad: se contrataron músicos para dar ritmo a esos bailes y se habilitó una plataforma cuya función era la de pista de baile. El resultado de esta decisión, según las crónicas, fue una media de quince muertes diarias. Por lo tanto, se decidió retirar la pista de baile y a los músicos. No obstante, la situación seguía igual…

Un poema en los archivos de la ciudad explica lo que sucedió a continuación: «En su locura la gente mantuvo su baile hasta que cayeron inconscientes y muchos murieron». Las personas morían a causa de infarto, derrames y agotamiento físico. Los bailes parecían rituales satánicos o como si cada persona estuviera sometida a una especie de trance mental. Finalmente, los bailarines fueron llevados a un santuario dedicado a San Vito, donde sus pies ensangrentados fueron colocados en zapatos rojos y fueron conducidos alrededor de una estatuilla de madera del santo. En las semanas siguientes, dicen las crónicas, la mayoría cesó sus movimientos salvajes. La epidemia había llegado a su fin.

Causas de la pandemia

Este acto que dejó desconcertado a todo el mundo hoy en día no tiene una explicación lógica. Se sugirió en su día que la posible causa de estos bailes era la ingesta del hongo del cornezuelo del centeno, una intoxicación que equivaldría al LSD que se consume en la actualidad. Sin embargo, es una causa improbable, ya que, además de causar esas alucinaciones y espasmos, dificulta muchísimo el movimiento.

Otra posible teoría fue un ritual herético, una especie de baile o danza hereje que serviría para adorar a Satán. No obstante, los bailarines afirmaban que lo hacían de forma involuntaria y que ellos no querían bailar. Otra idea que se propuso fue la de un castigo divino. De acuerdo con la tradición, San Vito podía castigar a través de convulsiones y ataques de epilepsia, conocidos ampliamente como chorea sancti viti (baile de san Vito). Por eso decidieron llevarlos hasta el santo, pero la fiesta no paraba. Las crónicas hablan de que solo algunos recuperaron su control.

Para John Waller, historiador médico y autor del libro A time to dance, a time to die, la explicación era sencilla; decía lo siguiente: «La hipótesis de una enfermedad psicogénica de masas (MPI) tiene más sentido, tanto por la incidencia de brotes similares en la zona como por la resistencia de los bailarines». Su justificación era una histeria colectiva como resultado de hambre, pobreza, guerra, miseria y superstición. Según sugiere Walker, la desesperación encontró en el baile de san Vito una forma de expresarse y de canalizarse.

Fuera como fuere, esta pequeña fiesta sigue sin tener una explicación lógica o científica. Expertos, médicos, historiadores y sociólogos han intentado dar un raciocinio a este evento. Lo curioso está en que no solo aconteció este episodio. Se han llegado a registrar unos diez casos como este en pueblos de Bélgica, Francia y Luxemburgo.

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